Interviews

Select year

1

2

3

4

5

 Op de woensdag voorafgaand aan de Grand Prix in Carlsbad reden twee onopvallend uitziende bestelbussen de pits in van 'Saddleback Park’. De eerste bus, een grote gele bestelwagen die gewoonlijk door Broc Glover en tuner Jim Felt gebruikt wordt, was nu uitgeleend aan Yamaha-fabrieksmonteur Heikki Penttilä. Op de bijrijdersstoel zat zijn Finse vriendin Tina, tijdens haar eerste reis naar de Verenigde Staten (overigens gefinancieerd door haar werk van de afgelopen twee jaar bij een Finse bank). In de bestelbus stond een gloednieuwe rood-witte Yamaha met het nummer 1 op alle drie de gele ovalen. Onlangs door Yamaha Japan verscheept naar de Verenigde Staten, het was de machine waarop Heikki Mikkola zou rijden in zowel Carlsbad- als de Canadese GP - om later terug naar Amsterdam te worden verscheept om te worden opgehaald door Heikki Penttilä en door Heikki Mikkola gebruikt te worden als "reservemotor". Motorcross fanaten zouden een moord hebben gepleegd voor deze machine–kunstig van een handgedraaide en gefreesde kettingrolbevestiging tot de progressief dempende monoshock-unit zou ervoor zorgen dat de machine een ware menigte zou aantrekken zodra hij zou worden uitgeladen (klopt - toen dat gebeurde).
    In de andere bestelbus zaten drie personen–motorcrosssponsor en importeur van motorcrosskleding, John Gregory van JT Racing was chauffeur; Heikki Mikkola zat op de bijrijdersstoel en wisselde wat gesprekken in zijn Finse moedertaal met zijn persoonlijke professionele masseuse, Viejo Namarijuo, die hier op kosten van Mikkola was gekomen (de fabriek betaalde de rekening niet) om de nog steeds genezende rechterknie van de Wereldkampioen te verzorgen. Het bleek dat Viejo onbetaalbaar was en een belangrijk aandeel had in zijn finish in de tweede manche later op zondag.
 Mikkola begon de vervelende klus om zijn knie in te tapen, met behulp van elastische banden, gaas, wat lijm om het geheel bij elkaar te houden en plakband om het af te maken. Hij doet dit blijkbaar al een tijdje–zijn kennis in het omwikkelen van de gewonde knie was duidelijk. "Laat je niet voor de gek houden", zei John Gregory terwijl we naar zijn vorderingen keken, "ik ben gistermorgen met Heikki gaan joggen op het strand. Hij begint met zo’n snel tempo dat ie zo verdwenen is in de zonsopkomst. Die vent kan blijkbaar rennen totdat er geen grond meer over is."
    Terwijl Mikkola met zijn knie bezig was, was zijn monteur bezig met het friemelen aan de motor. Hoewel deze machine absoluut identiek is aan de motor die in Europa wordt gebruikt (tot en met de stickers en bandenspanning), was Heikki de monteur druk bezig met friemelen, dat wat monteurs graag doen. We stelden een paar vragen over de machine, en hoewel hij geen waterval aan informatie gaf (fabrieksfietsen zijn tenslotte gebouwd om een voordeel te hebben en je geeft je geheime racerecept niet zomaar aan iedereen) lukt het toch om nogal wat over de machine te weten te komen. Hij heeft het minimum FIM gewicht van 98 kilo, zonder benzine in de tank.
     We waren verrast door het lichte gewicht en vroegen of we de achterkant van de motor mochten oppakken. De monteur moest glimlachen toen hij ons zag grijnzen om het lichte gewicht en het gemak waarmee we de Pirelli-achterband van de grond konden tillen. 'En geen benzine in de tank, toch?' vroegen we. De monteur glimlachte: "Nee, geen benzine in de tank. 'Kijk zelf maar.' Hij schroefde de tankdop los en liet het ons zien. Er zat geen benzine in de tank–alleen sponzen, van zeer poreus materiaal, die in de tank werden gestopt om het probleem van klotsende brandstof tijdens het rijden te elimineren (we wisten niet dat dat een probleem was). "We stoppen sponzen in de tank", legt Penttilä uit, "het neemt geen ruimte in voor de brandstof en werkt als een schot om te voorkomen dat de brandstof van de ene kant naar de andere klotst." We schudden verbaasd ons hoofd–niet zozeer onder de indruk van de sponzen als wel
   van de bekwaamheid van Mikkola om tijdens het rijden de benzine in de tank te voelen klotsen. Verdorie, we vinden het lastig om erachter te komen of de tank helemaal vol is of bijna leeg – verdomd, klotsen kwam zelfs nooit in onze gedachten op!
   De fiets heeft een veerweg van 30 cm voor en achter, maar kan gemakkelijk aan elk uiteinde worden vergroot tot wel 33 cm als de baan dat vereist. Het bleek dat de 30 cm set-up voldoende was qua veerweg, maar het was te zacht voor het Saddleback-parcours. Na een paar snelle ronden keerde Mikkola terug naar de pits en Penttilä begon met gereedschap te smijten. John Gregory en ik hadden onderaan een sprong gestaan en keken hoe de wereldkampioen ronde na ronde het onderframe en de uitlaatpijp in de grond boorde.
   De voorvork van de machine is voorzien van veren met een luchtkamer. Er wordt zeer dunne vorkolie (ongeveer 3,5) gebruikt en de vorkpoten zijn gevuld tot ongeveer 13 cm vanaf de bovenkant van de buis wanneer de veren zijn verwijderd. Aan de achterkant wordt een veer met rechte (lineaire) wikkeling gebruikt (ter vergelijking: de Amerikaanse fabrieksfietsen gebruiken twee veren: een progressief gewikkeld exemplaar en een kleinere rechte veer). De schokbreker is geen DeCarbon, maar een heel ander merk, die progressieve ingaande en uitgaande demping heeft door het gebruik van verschillende kleppen en afstandsringen (shims). Een los reservoir is aan de rechterzijde van de framebuis gemonteerd en bevat olie - geen zuiger. "Vroeger monteerden we het reservoir op de achterbrug", zei Penttilä, "maar we vinden het vooraan beter".
   In het blok vind je andere overbrengingsverhoudingen dan we gewend zijn in productiemachines. De eerste, tweede en derde versnelling liggen tamelijk dicht bij elkaar, verre van standaard. Het is mogelijk om in de eerste versnelling van start te gaan, hoewel Mikkola de tweede versnelling gebruikt. Een lange ruime vierde versnelling leidt naar de vijfde en zesde versnelling, zeer dicht bij elkaar qua verhoudingen en ontworpen voor de snelle ruige terreinen zoals dat op de vele Europese GP-circuits te vinden is.
   De powerband van de motor komt geleidelijk in bij 4000 toeren per minuut en klimt door tot 8500, hoewel het kan worden verhoogd of verlaagd door middel van trucjes met de cilinderpoorten of cilinderhoogte. We vroegen hoeveel pk het blok leverde. "Meer dan 50 pk, minder dan 60", legt Penttilä uit.
   Kunststukjes zijn er in overvloed. De voorrem heeft dubbele nokbediening om onafhankelijk te verzekeren dat beide remschoenen de remtrommel raken wanneer Mikkola in het hendel knijpt. Blijkbaar zijn goede remmen belangrijk om wereldkampioenschappen te winnen.
   De vorkpoten zijn tot de minimale dikte gedraaid zonder dat deze teveel doorbuigen. Het zadel heeft extra vulling, de voetsteunen zijn hoger geplaatst om plaats te bieden aan Mikkola's korte benen die een groot deel van zijn 1,72 m lengte beslaan. De handvatten leken de standaard Yamaha zachte MX-handvatten. Het luchtfilter is van Phase 2, gemaakt in de VS. De banden zijn standaard Pirelli "Pentacross" -exemplaren. De motor is lang, gedrongen en smal - vertaald naar akelig, serieus en niet om halfslachtig mee om te gaan als ie naast je aan de start verschijnt.
   Met Mikkola alles ingetaped en met aangetrokken motoruitrusting, werd een klein krat naast de motor geplaatst zodat hij de machine beter kon aantrappen en een deel van de druk van de rechterknie kon wegnemen. Hij liep met de eerste trap - een goed voorteken. De monteur leek niet verrast, blijkbaar is dit hoe het zou moeten zijn, en natuurlijk, zo is het ook. Je verwacht dat de motor van de wereldkampioen start bij de eerste trap en dat doet hij ook.
   Mikkola ging een paar rondjes op pad en liet ons in de pits achter om de zoete geur van Castrol-olie in te ademen (standaardolie, zoals jij en ik kunnen kopen, gemengd in een verhouding van 40: 1). Eén ding was meteen duidelijk: Mikkola houdt ervan de motor mooi rond te laten draaien en rijdt
   het grootste deel van de tijd tussen de 5000 en 7000 toeren per minuut. Het maximale vermogen is bij 7500 rpm. Mikkola schakelt veel met de motor, waardoor de vering meer zijn natuurlijke werk kan doen om door de bochten te komen in plaats van er op te vertrouwen dat het vermogen van de machine hem in de rondte leidt. Na de eerste sessie vroegen we Mikkola naar zijn kenmerkende soepele, bijna constant zittende rijstijl.
"Ik rijd met de motor, niet erop. Op deze manier gaat het sneller. Het ziet er misschien langzamer uit, maar als je de rondetijden opneemt, zul je merken dat het erg snel is en niet vermoeiend. Ik weet wat de motor kan doen en ik rijd ermee, samen, dus gaan we beiden snel."
   We vroegen of de motor dit jaar inderdaad sneller was dan de machine waarmee hij vorig jaar het Wereldkampioenschap won. "De motor is iets gewijzigd ten opzichte van vorig jaar. De vering is iets beter, maar de motor is niet echt sneller dan de motor van vorig jaar. Dit jaar moet ik zelf misschien wat sneller gaan om het mooie nummer op mijn motor vast te houden, 'lachte Mikkola.
    We vroegen naar de knie, een gevolg van gescheurde gewrichtsbanden door een val tijdens het voorseizoen. Het echte probleem zijn helemaal niet de gewrichtsbanden zelf, maar de spieren die verslapten terwijl de gewrichtsbanden genazen. Deze spieren, die omhoog lopen vanaf de knieschijf naar elke zijde van het bovenbeen, geven hem problemen sinds de uitgevoerde knieoperatie. "Ik heb de spieren heel zwaar getraind", zei Mikkola, "een beetje rennen en een paar speciale oefeningen die ik van mijn dokter kreeg. Het been is nu misschien 80% van wat het zou moeten zijn."
   Terwijl hij de jogging-sessie noemde die John Gregory eerder had beschreven, zei hij: "Ik rende gisterochtend, een beetje licht en niet zo snel, maar het voelde goed. Ik heb nog steeds een lichte hoofdpijn van de vlucht en ik hoop dat het niet te heet wordt." De temperatuur was toen 21 graden. De volgende dag hoorden we pas van de naderende hittegolf van 41 graden.
   Zijn knie vordert zo ver dat hij over een paar weken in topvorm zou moeten zijn. "Ik ging naar de eerste GP toen ik net weer sinds vijf dagen kon lopen," zei Mikkola bijna verontschuldigend, "maar het been deed zo veel pijn dat ik niet kon rijden - ik kon alleen lopen en helemaal nog niet zo goed. Ook in de tweede manche moest ik stoppen omdat het zoveel pijn deed. Maar het wordt beter en ik ga iedere keer als ik rij sneller."
   We konden geen gemakkelijkere manier bedenken om verder te gaan met onze volgende vraag, maar Mikkola anticipeerde op onze nieuwsgierigheid, te oordelen naar de glimlach die hij gaf toen we erom vroegen. Vorig jaar was hij slechts in één manche, en maar voor een paar minuten, betrokken bij een rechtstreeks gevecht met Bob Hannah. Tijdens de Motocross Des Nations kregen Mikkola en Hannah eindelijk de gelegenheid om te kijken wie de snelste was - in ieder geval op die dag. We vroegen Heikki er naar.
   "Ik streed vorig jaar met Hannah, maar het was alleen wat kort. Hij is heel goed - heel snel - maar misschien een beetje gek, ja?" Nu stelde hij ons de vragen. We deden een tegenaanval met een "Waarom zeg je dat? Wat is er gebeurd?"
   "Nou, het was heel boeiend", legde Heikki uit, "ik passeerde hem op een afdaling en in de volgende bocht nam ik een wijde buitenlijn die heel goed en heel snel was. Maar hij kwam precies in het midden van de bocht vlak voor me in de wal en passeerde mij. Ik vloog bijna de baan uit omdat ik nergens meer naartoe kon."
   Hij werd weer stil. We vroegen ons af wat er daarna gebeurde en zaten te wachten tot hij verder zou gaan. "Oh, nou, ik heb hem weer teruggepakt", legde hij uit, "in dezelfde ronde, maar toen brak bij Bob de voorrem en konden we niet meer samen racen. Ik zou binnenkort wel weer met hem willen racen." We vroegen of hij in de herfst naar de Trans-USA-serie komt. "Nou, misschien neem ik wat vrije tijd", zei hij, "Je moet weten dat we ongeveer 45 keer per jaar racen en het meedoen aan de Trans-USA zou wat teveel van het goede zijn. Ik
  heb tijd nodig om te gaan jagen op Elanden, om te gaan langlaufen, om even helemaal los te zijn van motorfietsen. Als ik die vrije tijd niet neem, word ik het zat en daarom wil ik dan niet zo vaak in de buurt van motorfietsen zijn."
Tijdens het seizoen kan Heikki echter goed overweg met motorfietsen, dank u. We vroegen naar zijn favoriete baan tijdens het GP-seizoen. Mikkola, blijkbaar denkend aan de komende GP in Carlsbad, lachte en zei: "Nou, het is niet de baan van Carlsbad. Dat is een zeer snelle baan met maar één echt goede lijn en iedereen kent die lijn en gebruikt deze ook. Dus om heel hard te gaan in Carlsbad, moet je weten hoe je heel hard over die enige lijn moet gaan. Daar hoef je volgens mij niet teveel over na te denken tijdens de manche. De baan is minder dan 10 meter breed en er is niet veel ruimte om te passeren. Het is een beetje zoals in Italië, de ondergrond en zo is allemaal hetzelfde."
  "Ik denk dat Payerne in Zwitserland waarschijnlijk de baan is waar ik het liefst rijd. De baan is overal van gras, veel hellingen en afdalingen en heel erg breed. Er zijn secties met afdalingen, onderaan een haakse bocht en dan ga je meteen weer omhoog. Het is een baan om je goed na te laten denken over wat je aan het doen bent en zorgt ervoor dat niet het snelste gashendel wint. Je moet meer hier meer mee racen (wijzend naar zijn hoofd) dan met dit (wijzend naar zijn rechterpols)."
   Voor een man die op de leeftijd van begin twintig begon te rijden (hij is nu 33) door een vriend te vergezellen om later de trainingsmotor van die vriend te kopen en ermee te racen, heeft Heikki Mikkola een lange weg afgelegd - zo ver als je maar kunt gaan. Hij heeft zichzelf bewezen door niet alleen het 250cc Wereldkampioenschap te winnen, maar ook het 500cc Wereldkampioenschap binnen te halen - tot nu toe drie keer...
    Terug naar nu reed Heikki weer de baan op met zijn motor, omdat zijn monteur de sproeiers in de carburateur had aangepast. Nog twee oefensessies voordat we gingen eten - een vroeg diner om 16.00 uur, om erachter te komen dat het nog een uur zou duren tot de restaurants open waren. Heikki nam de tijd om in de JT-bus een massage te krijgen voor zijn been (hij zou later zijn masseuse zijn gewonde nek laten behandelen na zijn crash in de eerste manche van de Grand Prix in Carlsbad, zodat hij aan de start kon komen in de tweede manche waarin hij als tweede zou eindigen).
    We kwamen eindelijk binnen voor het avondeten en voordat we bestelden, kwam een serveerster langs om te vragen wat we wilden drinken. Toen ze bij de biermerken aankwam stond het merk Michelob er ook op. "Mikkola! Mikkola Bier", zei de wereldkampioen, "ik moet dit proberen en moet het uit de fles drinken, ja?" Als hij het überhaupt meende, verraadde zijn ondeugende grijns hem - zijn Engels is veel beter dan wat veel mensen hem toeschrijven - hij wist wel hoe het moest, maar besloot haar de “traditionele racers serveerstersbehandeling” te geven. Mikkola is soms erg grappig. Eerder op de dag speelde hij een spelletje met een andere redacteur die met hem kwam praten, door hem te laten geloven dat hij geen Engels sprak. In heel slecht, heel abnormaal gebroken Engels zei Mikkola tegen de beste man: "Jij zegt tegen John in het Engels. Hij verteld mij wat je zegt, oké?" De man nam natuurlijk aan dat John Fins kende. Dat kende hij niet. Mikkola wist het, wij wisten het - maar hij had weer een beetje lol. En weer kon de grijns zijn plezier niet verbergen.
   Nadat hij zijn bier had genuttigd ("Een van de weinige die ik te drinken krijg") dook hij op een diner met krab en biefstuk, sprak over Disneyland, vertaalde voor twee uit ons gezelschap die niet Engels spraken, genoot geheel ontspannen van de valleilampen onder het restaurant en er werd nauwelijks over motorfietsen gesproken. Het was Heikki Mikkola die zich ontspande - totdat hij drie dagen later opnieuw zijn 500cc Wereldkampioenschap moest verdedigen, hopelijk om voor de vierde keer in zijn succesvolle carrière de 500cc # 1-plaat vast te houden.